Enfermedades

Alertan por parásito que provoca una enfermedad similar al cáncer y que llegó a EU

Investigadores advierten sobre una enfermedad parecida al cáncer que está surgiendo en EE.UU. y que comenzó a infectar tanto a humanos como animales

Por Miriam Arvizu

- 07 de Agosto de 2021 - 11:00 hs
Alerta por un parásito que provoca una enfermedad similar al cáncer y que llegó a EE.UU.

Alerta por un parásito que provoca una enfermedad similar al cáncer y que llegó a EE.UU. (Universidad de Alberta)

Una rara infección parasitaria importada de Europa sigue arraigando en Alberta. La provincia es ahora el punto de acceso de América del Norte para la equinococosis alveolar humana (EA), que toma la forma de un crecimiento en el hígado, causando complicaciones de salud graves y potencialmente mortales.

Una revisión publicada recientemente de casos conocidos de EA en Alberta encontró 17 casos de EA humanos diagnosticados en la provincia entre 2013 y 2020. Antes del reciente aumento, solo se habían confirmado previamente dos casos de EA humanos en América del Norte: uno en Manitoba en 1928 y otro en el estado estadounidense de Minnesota en 1977.

“Este parásito ahora se ha establecido ampliamente en la naturaleza en las praderas. Se ha encontrado en Saskatchewan y en Columbia Británica, pero Alberta ha tenido la mayoría de los casos de enfermedades humanas ”, dijo Stan Houston, experto en enfermedades infecciosas de la Universidad de Alberta, quien ayudó a dirigir el estudio.

Hemos tenido en promedio más casos cada año. Ha habido una pausa desde el COVID-19, pero sospecho que refleja una desaceleración en las pruebas durante la pandemia y que pronto veremos un aumento nuevamente.

El experto en enfermedades infecciosas Stan Houston ayudó a dirigir un nuevo estudio que muestra que los incidentes de la enfermedad parasitaria han ido en aumento en Alberta desde 2013. "Deberíamos estar prestando atención, pero sigue siendo una enfermedad muy rara", dice, y señala que simples precauciones como lavarse las manos puede ayudar a prevenirlo.

Según Houston, la cepa de EA encontrada en los casos de Alberta ha sido identificada por científicos de la Facultad de Medicina Veterinaria en Calgary como originaria de Europa, probablemente en perros traídos a la zona.

De la tenia al tumor y viceversa

El parásito toma la forma de una tenia diminuta en los caninos, típicamente zorros y coyotes, pero potencialmente perros domésticos, y se considera relativamente inofensivo para ellos. Cuando un roedor ingiere huevos de parásitos de las heces caninas, adquiere una forma diferente de la enfermedad y desarrolla un tumor, o crecimiento parasitario, en el hígado, que lo mata. Cuando un canino se come al roedor, el parásito vuelve a tomar la forma de tenia.

"Los seres humanos estamos tomando el lugar del roedor en el ciclo de vida cuando consumimos accidentalmente huevos microscópicos de parásitos, tal vez en fresas o lechugas de un jardín por donde pasó un coyote, o posiblemente un perro si es portador del parásito", dijo Houston. , señalando también que un humano podría infectarse al acariciar a un perro que tiene rastros microscópicos de heces caninas en su pelo y luego tocar la comida o su boca, ingiriendo accidentalmente los huevos del parásito.

La cepa europea de AE ha tenido un éxito notable en Alberta, extendiéndose rápidamente en la naturaleza. Es probable que el aumento del contacto humano con los coyotes a medida que se urbanizan, junto con el número creciente de personas con enfermedades o terapias que debilitan el sistema inmunológico, contribuyan al número de seres humanos que desarrollan la enfermedad.

En los coyotes en Calgary y en Edmonton, se ha encontrado que más de la mitad son portadores de este parásito. Por lo tanto, la nueva cepa parece no solo ser más virulenta cuando afecta a los humanos, sino que también parece ser súper efectiva en huéspedes silvestres, dijo Houston.

“Siempre ha sido importante vigilar las enfermedades de los animales”, añadió. "La pandemia de COVID-19 ha vuelto a aumentar la conciencia sobre el número y la importancia de las enfermedades humanas que se transmiten por animales".

De los 17 casos encontrados en Alberta, 11 pacientes vivían en áreas rurales, 14 de ellos tenían perros y seis eran individuos inmunodeprimidos, de especial interés ya que la enfermedad progresa más rápido en pacientes cuyo sistema inmunológico ha sido suprimido.

Signos y síntomas

Los síntomas de la EA pueden ser difíciles de detectar. La infección suele tener un período de incubación de varios años antes de que el paciente comience a mostrar signos de enfermedad. Casi la mitad de los casos en Alberta se encontraron accidentalmente cuando el paciente estaba siendo examinado por una enfermedad diferente. A menudo se encuentra después de que una ecografía muestra anomalías en el hígado, seguida de una biopsia de investigación.

Cuando se presentan síntomas, pueden incluir dolor no especificado, ictericia, debilidad y pérdida de peso, muchas de las mismas afecciones que podrían esperarse de un tumor canceroso en el hígado.

“En la mayoría de los casos, ese fue el primer pensamiento de la gente cuando vieron las imágenes, que era cáncer”, dijo Houston. "Los síntomas serían indistinguibles de muchas otras enfermedades del hígado, de ahí la necesidad de un diagnóstico de biopsia".

Tratamiento

Si se detecta a tiempo, el tratamiento puede implicar una cirugía para extirpar la masa del hígado. Debido a que el parásito inicialmente no presenta síntomas, a menudo puede crecer lentamente y cuando se detecta, alrededor de dos tercios de los pacientes estarán inoperables.

En esos casos, los medicamentos antiparasitarios de por vida son la única opción. Los medicamentos no matarán al parásito, pero evitarán que siga creciendo. Si no se trata, el parásito podría matar a su huésped humano en un plazo de 10 a 15 años.

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Actualmente, el fármaco más útil para controlar la EA no tiene licencia en Canadá (aunque está ampliamente disponible en la mayor parte del resto del mundo) y solo está disponible a través de un proceso de solicitud médica especial tanto para el gobierno como para el fabricante.

Precauciones para la prevención

Evitar el parásito se reduce a buenas prácticas de higiene y a tomar simples precauciones. Houston dijo que es una buena idea lavarse las manos después de tocar a su perro, especialmente si sospecha que se ha comido un roedor o ha pasado tiempo en un parque para perros o en un área donde frecuentan los coyotes. También se recomienda lavar a fondo los productos que provienen del suelo o cerca del suelo, como lechugas o setas.

Los investigadores ahora están trabajando en un nuevo estudio que examina muestras de biopsias de hígado de pacientes en Alberta donde no se encontró cáncer, para buscar posibles casos de EA no reconocidos previamente.

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Eso nos daría una mejor idea de lo que está sucediendo, pero lo que es más importante, nos daría la oportunidad de darles a esos pacientes la terapia adecuada, dijo Houston.

"Deberíamos estar prestando atención, pero sigue siendo una enfermedad muy rara", añadió. "La gente debería mantener eso en perspectiva, adoptar comportamientos saludables y no obsesionarse con esto".

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Miriam Arvizu

Soy Licenciada en Psicopedagogía. Inicié mi carrera en el periodismo en El Debate Mazatlán como Correctora Editorial, donde mi principal función era revisar, analizar y reestructurar los textos antes de ser publicados en todos los productos que genera esta casa editora, posteriormente me desempeñé como editora de cierre en la parte impresa del periódico. A los pocos meses, di un gran salto en el área digital como reportera web, redactando notas de todo tipo, que iban desde la política, espectáculos, noticias nacionales e internacionales. Mi interés por seguir aprendiendo más me llevó a ser editora web de Debate y actualmente dirijo el portal Soy Vida, un medio de salud que nació en el 2020 y se especializa con respaldo científico en sus principales secciones: Diabetes, Hipertensión, Obesidad y Depresión.

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